Como os leitores regulares da TGN sabem, sou fã de Vaclav Smil, um professor checo-canadense emérito na Universidade de Manitoba. Eu li quase todos os seus 37 livros. Aguardo novos livros de Smil da maneira que algumas pessoas esperam o próximo filme da Star Wars . Alguns anos, não tenho que esperar muito. Apenas em 2013, Smil publicou quatro!

Eu leio Smil porque ele é excepcionalmente bom em ir tanto profundo quanto amplo. Muitos escritores que saem da academia se especializam em aprofundar um tópico que estudaram há anos, mas geralmente não trazem idéias de várias disciplinas diferentes. Muitos escritores impressionantes que vêm do jornalismo são o oposto. Eles são ótimos em pintar o quadro geral, mas eles não estão tão bem equipados para retratar os detalhes finos. Smil pode fazer os dois com facilidade igual.

Em seu último livro, Energy and Civilization: A History , ele é profundo e amplo para explicar como as inovações na capacidade humana de transformar a energia em calor, luz e movimento têm sido uma força motriz por trás do nosso progresso cultural e econômico nos últimos 10 mil anos. Sim, nossa história tem muito a ver com reis e rainhas e jogos de tronos. Smil mostra que tem ainda mais a ver com a inovação energética.

Aqui está a tese de Smil em poucas palavras: uma vez que grupos de humanos se graduaram de caça e coleta e aprenderam a cultivar culturas de maneira a produzir mais alimentos do que eles precisavam para sua própria sobrevivência, eles tiveram tempo e energia para usar seus cérebros de novas maneiras . Eles aplicaram esse poder intelectual para se tornarem ainda mais eficientes na conversão de energia em energia animal, ferramentas, rotação de culturas, fertilizantes, irrigação e novas variedades de semente. Os ganhos na produção agrícola levaram diretamente a maiores densidades populacionais. Isso, por sua vez, levou a sociedades mais complexas e maior especialização do trabalho, e uma incrível variedade de avanços em todas as áreas do empreendimento humano.

Os últimos 300 anos viram os avanços mais milagrosos na condição humana – e quase todos esses avanços podem ser rastreados diretamente à exploração de novas formas de energia. Smil leva você através desses avanços em detalhes minuciosos. Por exemplo, ele mostra que a maior transição na condição humana começou em meados da 18ª.século, depois que os mestres de ferro na Europa começaram a disparar seus fornos com coque metalúrgico, feito de carvão de baixo teor de enxofre e baixo teor de enxofre. Os fornos alimentados com coca-cola poderiam ser muito maiores do que os fornos de carvão (madeira) e impulsionaram o aumento da produção global de 800 mil toneladas em 1750 para 30 milhões de toneladas em 1900. Uma série de inovações metalúrgicas adicionais no final dos anos 1800 levou à indústria siderúrgica moderna, que já forneceu o material mais importante para o desenvolvimento industrial desde então.

Com a ajuda de cálculos originais e algumas boas ilustrações explicativas, Smil descreve as outras inovações relacionadas à energia que impulsionaram o rápido crescimento econômico e as melhorias da qualidade de vida, bem como a profunda degradação ambiental – nos séculos XIX e XX . Embora muitas das inovações sejam familiares para você, você, sem dúvida, aprenderá coisas novas sobre a máquina a vapor, motores de combustão interna que funcionam com gasolina, a geração de eletricidade, o transformador (“tornou a geração de eletricidade centralizada e econômica possível [e] provavelmente ganham um concurso para um dispositivo tão comum e indispensável para o mundo moderno como ausente da consciência pública “) e renováveis.

Como de costume com Smil, ele não exagera ou simplifica demais o caso. Ele está ciente de que a energia não é a única maneira de ver o avanço da humanidade – coisas como a moral desempenham papéis cruciais também. “A energia não é o único determinante de … a vida em geral e as ações humanas em particular …”. [É] entre os fatores mais importantes que moldam uma sociedade, mas [não] determina os detalhes de seus sucessos ou falhas “.

Eu admitirei que Energia e Civilização não é fácil de ler. De fato, quando eu li meus primeiros livros de Smil anos atrás, senti um pouco espancado e me perguntei: “Eu já conseguiria entender tudo isso?” Mas Energia e Civilização seguem uma progressão cronológica fácil e está bem editado.

A melhor maneira de lhe dar uma idéia do livro é compartilhar alguns dos fatos notáveis ​​que Smil desenterra. Como você verá, eles variam em vários campos acadêmicos diferentes. Eles não são o tipo de coisas que você poderia simplesmente retirar da Wikipédia. Eles geralmente envolvem cálculos originais que apenas Smil faria.

  • Reunir raízes foi uma estratégia super eficiente para grupos de forrageamento. “Cerca de 30 a 40 unidades de energia alimentar foram adquiridas para cada unidade gastada. Em contraste, muitas incursões de caça, acima de tudo para os mamíferos arbóreos ou terrestres menores em florestas tropicais, apresentaram perda líquida de energia ou equivalência nula “.
  • É fascinante refletir sobre a quantidade de energia que a inovação ocorreu ao longo de um único século. “Quando, em 1900, um fazendeiro das Grandes Planícies segurava as rédeas de seis grandes cavalos ao arar seu campo de trigo, ele controlava … não mais do que 5 kW de potência animada. Um século depois, o bisneto, sentado acima do chão no conforto climatizado de sua cabine do trator, controlava sem esforço mais de 250 kW de potência do motor diesel “.
  • Nós desperdiçamos uma enorme quantidade de comida. “O fornecimento de alimentos em países ricos agora é 75% maior do que a necessidade real, resultando em enormes desperdícios de alimentos (30-40% de todos os alimentos no nível de varejo)”.

Em toda seção do livro, Smil faz um caso claro de que o consumo de energia e o crescimento econômico estão inextricavelmente ligados. Em suas palavras, “tornar-se rico requer um aumento substancial no uso de energia”. Concordo plenamente com ele. E no último século, o maior aumento no uso de energia vem dos combustíveis fósseis – que são caros e conduzem mudanças climáticas. É por isso que estou gastando muito do meu tempo e recursos tentando acelerar a pesquisa e o desenvolvimento para tornar a energia limpa menos dispendiosa do que os combustíveis fósseis e tão confiável.

O principal desacordo que tenho com Smil é sobre a rapidez com que podemos fazer a transição para a energia limpa. Ele está absolutamente certo de que a Lei de Moore e os rápidos avanços no software induziram as pessoas a pensar que toda inovação e adoção acontecem rapidamente. No entanto, eu sou mais otimista do que ele é sobre as perspectivas de acelerar o processo quando se trata de energia limpa.

Talvez sejam os insights que tirei do meu trabalho com Breakthrough Energy Ventures (um fundo que está investindo mais de US $ 1 bilhão em inovação de energia limpa), o que aprendi com especialistas ligados aARPA-E , ou a pesquisa que vejo nos laboratórios dos principais inovadores de energia do mundo. Quando eu aprendo sobre seus esforços, não posso deixar de me sentir otimista sobre o que está no horizonte – decombustíveis líquidos neutros em carbono para melhorias na mudança de jogo na geração, armazenamento e transmissão de energia.

Smil me disse que seu próximo livro será sobre crescimento – tudo, desde culturas e bebês até impérios e economias. A verdade é que eu lê quase qualquer tópico que ele achou interessante e queria dissecar. Mas o crescimento parece um tópico perfeito para ele. Estou ansioso para isso.

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